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Cet ouvrage fait partie de la trilogie Le Crépuscule des rois consacrée à la couronne d'Angleterre aux XVe et XVIe siècles, depuis la Guerre des deux Roses (la rouge des Lancastre contre la blanche des York) jusqu'à la fin du règne d'Henry VIII. J'ai choisi de lire en priorité le 2ème volume car il parle de la famille, de la naissance et du début du règne de cet illustre souverain : une période moins familière que ses 6 mariages successifs ! Surtout, la romancière y dessine des figures féminines remarquables mais que je situais mal.

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Tout en naviguant entre les plus grandes cours d'Europe, alors que l'amiral Colomb découvre l'île d'Hispaniola (Haïti), tandis qu'Erasme, Luther et Thomas More publient leurs célèbres traités et pendant que, du côté des papes, les Borgias défrayent la chronique, on a rendez-vous avec...

Elizabeth (Bessie) Woodville (1465-1503), mère de 4 enfants dont Henry VIII ; une femme de devoir, fine et dévouée. Son mariage avec Henry VII réconcilie durablement les deux Roses (c'est une York, son époux un Lancastre) : la dynastie Tudor est née.
Mary Tudor, la jeune sœur d'Henry VIII (1496-1533) : ravissante, pleine de fantaisie et d'une vive intelligente, elle négocie habilement un second mariage d'amour avec un homme issu de la petite noblesse après avoir été la reine de France du vieux Louis XII.

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Les Rois Catholiques, Isabelle et Ferdinand & leur fille cadette, Catherine.

Catherine d'Aragon (1485-1536), fille de Ferdinand d'Aragon et d'Isabelle de Castille, d'abord mariée à Arthur, le fils aîné de Bessie, mort très jeune. Elle épouse ensuite leur second fils, le futur Henry VIII ; une femme de valeur, digne, aimante, courageuse malgré la perte de nombreux nouveaux nés. En velours sombre, elle aime fredonner de vieilles ballades espagnoles à son unique enfant survivant : Mary, la future Mary Ière ou Bloody Mary...

On croise aussi Margaret, la sœur aînée d'Henry VIII, pauvre reine d'Ecosse vite veuve, résidant tantôt à Édimbourg tantôt à Stirling, impulsive et peu sûre d'elle. Ou encore, outre-Manche, Louise de Savoie et Claude de France, respectivement mère et femme de François Ier.

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Enfin, le roman s'achève avec le retour à Londres d'une arriviste : alors que sa sœur Mary a déjà été la maîtresse du roi, Anne Boleyn est bien décidée, poussée par son père, à prendre la place de Catherine d'Aragon dans le cœur et le lit de l'excessif et contradictoire Henry. Elle lui donnera d'ailleurs une fille qui deviendra, suite au décès de Mary Ière, la fascinante Elizabeth Ière...

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Si j'ai laissé filer quelques pages retraçant des arbres généalogiques assez rébarbatifs et malgré plusieurs coquilles, j'ai tout de même apprécié cette lecture instructive, voire indispensable. La valse de ces femmes qui ont marqué l'Histoire nous apprend une chose : souvent fiancées au berceau, ces filles et sœurs de monarques étaient généralement les instruments d'un pouvoir masculin et on attendait juste d'elles qu'elles survivent au plus grand nombre d'accouchements possible. Ceci est extrêmement bien montré par l'auteure : les sentiments des unes et des autres, la résignation chez certaines, la rébellion chez d'autres. Avec Mary et Elizabeth, les filles d'Henry VIII qui monteront sur le trône d'Angleterre, les choses ne tarderont pas à changer...
Merci, Choco-Mum, pour le prêt ! ^_^
595 pages

Quelques robes d'époque...

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 Sélection du film "La princesse de Montpensier" (2010) :
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Sélection du film "La princesse de Clêves" (1961) :
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